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高通的野心把手机处理器应用到无人机,VR,汽车,PC和更多的产品上 | VR2048

VR2048  标签:VR2048  2048    发布于:2017年01月11日
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还记得“Intel Inside”吗?这个广告从米色盒子的组件制造商摇身一变成为二十年前的顶级消费品牌。

 

高通是圣地亚哥最大的科技公司和智能手机芯片供应商,但无论是在名誉认证和收入方面,仍然远远没有赶上英特尔的成就。但是公司似乎想要通过内置技术来推进发展,比如智能汽车、高端健身带、VR头盔、智能手表、AI系统、消费和商业无人机以及互联网服务卫星。高通甚至认为它可以把英特尔从PC和服务器群中挤走。它将斥资数百亿美元,以实现其令人瞩目的雄心壮志。


或许你认为想要主宰科技世界的高通CEO是一个派头十足、运筹帷幄的人。然而并不是,因为我在12月初在一间会议室里见到了这个人。他坐在我旁边,穿着牛仔裤和一件印有“密歇根大学”的灰色毛衣(纪念他获得电气工程硕士学位的学校)。四十七岁,头发浓密,眼神充满睿智,带着黑色镜框的眼镜,他就是Steve Mollenkopf,声音轻缓,具有工程师的冷静风度。22年来,Mollenkopf在高通的职位一路上升,并于2014年3月接任首席执行官。



高通CEO Steve Mollenkopf

 

“我觉得这个管理团队在短时间内解决了许多重大问题,解决速度比我能想到的任何人都要快,”Mollenkopf平静地说。他背靠椅子,双手环抱膝盖。“我们最终决定做一次公司有史以来最大的重组,同时我们重新定位公司,真正实现了公司的愿景。”

 

公司的愿景本质上就是:强大的处理器和无线连接将进入上百、甚至数以亿计的新设备,高通希望提供尽可能多的芯片。这需要重塑公司,甚至在已经由竞争对手主导的企业中要从头开始。这不会是高通第一次进入似乎没有机会的行业。


自从Mollenkopf担任CEO以来,高通收购的公司总价值已达500亿美元。

 

但是当高通接受新的挑战时,Mollenkopf放弃了与其核心芯片制造业务没有明显联系的项目,例如在2015年出售的增强现实软件平台Vuforia。(参观时,我看到庆祝Vuforia的海报还在高通的仓库中。)总的来说,公司已经减少了14亿美元的年度开支,并裁员1700名。

 

除了苹果(为iOS设备设计自己的芯片)这一巨头之外,高通主导着高端手机领域。它内置顶级Snapdragon芯片旗舰Android智能手机像新的Google PixelHTC 10Moto Z甚至三星的许多Galaxy S7系列,以及爆炸Note 7(三星同时使用高通和自己生产Exynos芯片)。高通公司还通过其开发的蜂窝技术的专利,因别人购买芯片而大赚一笔(大约占其利润的三分之二)。这些技术包括CDMA无线标准,可支持2G和3G Verizon、以及Sprint手机长达二十年,当今世界上手机中的大部分4G技术,以及——高通在未来四年将融入狂速5G标准的技术




Mollenkopf认为,高通的智能手机芯片对所有这些新的设备来说很完美,甚至是服务器农场的“云”,将物联网连在一起。在每一个新领域中,它都面临着竞争:例如,英特尔在每一个前沿技术上挑战高通,如无人机、虚拟现实、汽车和5G无线。而高通在某些方面落后于其他公司,例如开发智能自驾车的Nvidia。




不是同一种突变

 

面对所有新的市场时,高通必须避免英特尔在手机方面遇到的障碍:未能说服客户它的卖点——Snapdragon,其实正是客户费尽心思想要购买的东西。但是MollenkopfIntel的比喻不予理会:“人们谈论的所有转变 - 例如PC和智能手机 - 这是巨大的技术变革,你必须做出巨大改变。Mollenkopf声称,情况并非今天这样:手机所需的芯片越来越小而且更节能,这一趋势与其他连接工具的需求相吻合。他说:这一切都被通信、低功耗计算以及许多不同技术的合成破坏。


这一趋势的重头戏是SoC(芯片系统)。手机的CPU、图形、调制解调器、Wi-Fi、蓝牙和现在包括人工智能引擎的其他组件被塞入一个芯片中,以节省空间、金钱和电源,同时提高速度(电子穿过的距离更短),这些好处对任何设备来说都有益。“你可以使用蜂窝的技术路线图真正帮助到汽车和互联网,”Mollenkopf说。高通的竞争对手也在构建SoC。



原型无人机引入Snapdragon处理器

 

在圣地亚哥,我参观了一间装满消费无人机原型的实验室。工作台上大约有半打3D打印模型;再走几步看到工程师测试无人机相机的图像稳定算法。无人机运行在Snapdragon 801 SoC,即高通2014年生产的顶端智能手机芯片。高通必须建立工作模式的无人机、头盔和其他产品,才能找到所需的软件等元素然后放入手机芯片,Raj Talluri说道,他负责高通的物联网部门。只有这样,才能将芯片推广到制造设备的公司。

 

来自中国公司零零无限(Zero Zero Robotics)价值599美元的Hover Camera Passport无人机是一款越来越受欢迎的自拍无人机,可以稳定地在人面前徘徊,能够识别和锁定面部拍照,甚至跟随人们移动。大多数无人机不在Snapdragon上运行,但它们也会相当复杂。来自中国无人机制造商DJI的Phantom 4和Mavic Pro无人机使用的芯片是Myriad 2机器视觉芯片,来自一家名为Movidius(现在属于英特尔)的创业公司,可以快速识别其跟随的人,还能在崎岖的地形上映射安全飞行路径。




高通正在取得一些进展:腾讯、ZerotechPegatronNine Eagles和Sunly宣布计划在Snapdragon Flight芯片和软件平台上构建无人机。这些名字还未家喻户晓,但业务广泛。“无人机市场上没有任何主流的芯片制造商,因为它仍然非常分散,”Gartner分析师Mark Hung说。

 

高通的原型VR头盔

 

VR820头盔前面有摄像头,无人机使用相同的图像来识别和避开障碍物,也可以参考附近的物体,以确定佩戴头盔人的位置和他们移动的距离。该技术还可以识别并将现实世界的手部运动移入虚拟世界。戴上它之后,我不仅可以仰视或侧卧,还可以走向或远离3D角色,这些角色在我移动时看起来更近或更远,时而在它们的上方,时而在下方。大多数其他VR系统需要外部设备,如房间周围的红外信标,以便跟踪佩戴者,而且他们需要持有控制器来读取手部运动。

 

Mollenkopf对于无人机、VR和其他“超级复杂、类似于智能手机”的消费类产品(如他所说的)并不太热衷。这些是,“人们认为肯定会发生的事情,”他说。 “他们不知道什么时候就产生了兴趣,想知道是新的智能手机还是新的iPod等等。”



ODG的智能眼镜融入了Snapdragon处理器。

 



无论在更成熟的市场,还是新兴市场中,高通公司认为越来越多的连接工具将需要更强大的处理器。比如健身追踪器:标志性的Fitbits在相当低端的芯片运行,称为微控制器,通常由意法半导体公司制作。高通是Fitbit的投资者,然而许多其他公司的业务将需要更强大的芯片。负责该公司投资部门高通风险投资公司(Qualcomm Ventures)的Patrick Eggen说,“我们投资的对象在未来也许会成为高通的合作伙伴或客户,他们不必使用我们的硅片。它向创业公司投资数亿美元(公司没有透露具体数字)以推动高通想要深入的技术,包括无人机、虚拟现实、增强现实、医疗设备,甚至卫星。

 

12月份,微软和高通宣布推出一个Windows版本,可在高通公司的基于ARM芯片上运行,并能够运行所有当前的Windows应用程序。(微软早期试图将Windows放在ARM芯片上的某些Surface平板电脑上,因为它无法运行较旧的应用程序。)


在汽车方面的志向

 

高通公司正在为服务器业务做出同样的选择 - 它的芯片比英特尔的芯片更小,更便宜,更节能。从表面上看,高通的梦想是将其不兼容的芯片打入服务器,就像英特尔试图将其不兼容芯片融入手机一样。 “我们五年前得到了强烈的反馈,不让尝试这个。”Grob承认。但是,很多事情已经发生变化,Gartner的Mark Hung说。 像谷歌,亚马逊和Facebook这样的互联网巨头为他们的服务器定制硬件和软件,他们可能还会尝试新技术,他说。

 

高通已经向20多家汽车制造商销售了3.4亿多块芯片,比如调制解调器和其他无线组件。但在智能车方面他们依然要加快步伐,从“信息娱乐”系统开始。这种系统能支持导航和娱乐功能,例如流式音频应用程序和连接手机的蓝牙平台如Ford Sync,Apple Car Play和Android Auto。现在智能汽车正在演变成自动汽车。




这方面高通的劲敌一直都是英特尔。英特尔可以在智能手机上使用Atom处理器占据了汽车信息娱乐的市场,且已在30个模型上安装。英特尔也刚刚宣布了自己的自主汽车项目,使用了Atom和更强大的芯片,称为英特尔GO。宝马正在与英特尔合作开发自动驾驶汽车技术。该汽车制造商强烈暗示,英特尔GO将进入其iNEXT项目,计划在2021年打造出一款电动的半自动的汽车。

 

在圣地亚哥,我看到了高通公司准备在1月初在CES上炫耀的概念车。亮点就是一个重建了一个玛莎拉蒂Quattroporte,里面安装高通芯片。高通的信息娱乐芯片820A,集合了安全摄像头、GPS和语音命令功率特性。嵌入车内的蓝牙芯片不只是连接驾驶员的手机;还能链接麦克风,能够跟踪车里的人。 (只有驾驶座上的人能通过语音命令实施完全控制。)



高通一直在研发自动驾驶汽车、无人机和其他未来机器所需的人工智能。2016年,它Snapdragon 820智能手机芯片增添名为Zeroth的神经网络功能。Zeroth名字的灵感来自艾萨克·阿西莫夫的机器人法律。在科幻传奇里,他创造了关于机器人的三条行为定律后,又添加了一个新的法律,称为Zeroth,凌驾于这所有法律之上的就是-- 机器人可能不会伤害人类。 “我们发现没有人注册这个名字,甚至不知道它是什么,真是太棒了! Grob说。然而,高通后来觉得这个术语有点神秘,后来使用了较为平和的名字:高通机器学习平台。




无线的世界越飞越高



许多事情的发展进入爆炸速度,如组合五个或更多的信号来携带更多的数据将是5G的基础。Astrahay Sharma说,“它仍然基于OFDM,专利方面,高通仍然是一个重要的主角。”Gartner的无线技术负责人Akshay Sharma说。

OneWeb可以为Qualcomm带来数十亿的新客户。

 

5G的最终形式将来自国际标准组织(称为3GPP)中许多公司之间的合作。10月份,第一个5G芯片诞生,X50调制解调器。X50是试验专用的,所以小工具制造商和网络可以感觉到哪些技术想法有用,那些没有用。在这个过程中,他们将习惯于高通的5G技术 - 可能会为了提高其利润收入而有可能将他们的主要技术设为5G标准。英特尔在CES上推出了自己的芯片,简称为“5G调制解调器”,称它将于2017年底准备测试。


高通带来的冲击波

 

然而,高通所有的计划结果显示,他们真的很有野心。

 

1993年,该公司当时还在为卡车司机制作卫星连接的短信机,给手机带来了冲击。作为一个新兴领域的新手,它有勇气说它的新技术与其他的不相容,但是他们的技术更好,人们需要为额外的许可证付费。现在高通是4G的巨头,其5G前景也很强大。



2007年,当Snapdragon首次亮相时,高通在手机处理器业务方面只是一个无名之辈。 “我可以记得坐在2000年代中期,人们总是会说,“是的,你善于调制解调器,但你永远不会在智能手机上有一席之地,因为智能手机都是关于别的技术:关于CPU,关于GPU,是一种多媒体 -- 再看看你的技术 。”Mollenkopf说,“如今我们在所有这些方面都排名第一。”



高通试图通过在它自己的智能手表品牌Toq来唤醒Mirasol显示技术(高通全资子公司高通光电开发的一种新型显示技术)。Toq于2013年推出,但是却从来没有流行起来。营销总监Jim Merrick说:“我们可能犯了一个错误,就是决定把它卖给商业用户,这不是一个好主意。”我们不做商业产品。

 

在我和高通公司的所有对话中,他们并不害怕承认失败 - 既不防守,也不畏首罚。 “高通没有取得真正的高点,在低点时它也没有处于真正的低点。”Mollenkopf说。

 

高通多年来的低调领导不是胆小的迹象。作为工程师,Mollenkopf、Grob和他们的前辈看待问题有着做数学的那种安静信心。 “当我们需要改变的时候我们有能力改变自己,和过这方面的记录。”Mollenkopf说。


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